No quiero trivializar el papel de los adultos en la vida de los niños, pero, a decir verdad, los adultos exageramos mucho nuestro papel en nuestras teorías y creencias sobre cómo se desarrollan los niños. Tenemos este punto de vista centrado en los adultos que criamos, socializamos y educamos a los niños.

Ciertamente somos importantes en la vida de los niños. Los niños nos necesitan. Los alimentamos, vestimos, abrigamos y consolamos. Proporcionamos ejemplos (no siempre tan buenos) de lo que es ser adulto. Pero no los criamos, socializamos o educamos. Hacen todo eso por sí mismos, y en ese proceso es mucho más probable que miren a otros niños que a nosotros los adultos como modelos. Si los psicólogos infantiles fueran en realidad psicólogos infantiles (niños), las teorías del desarrollo infantil serían mucho menos acerca de los padres y mucho más acerca de los compañeros.

Los niños están biológicamente diseñados para crecer en una cultura de la infancia.

¿Alguna vez se ha dado cuenta de cómo los gustos de su hijo/a en la ropa, la música, la forma de hablar, los pasatiempos y casi todo lo demás tienen mucho más que ver con lo que otros niños/as saben que están haciendo o como lo que usted está haciendo o como? Por supuesto que sí. Los niños están biológicamente diseñados para prestar atención a los otros niños en sus vidas, para tratar de encajar con ellos, para poder hacer lo que hacen, para saber lo que saben. A través de la mayor parte de la historia de la humanidad, así es como los niños llegaron a ser educados, y así sigue siendo en gran medida cómo los niños llegan a ser educados hoy en día, a pesar de nuestros intentos equivocados de detenerlo y entregar el trabajo educativo a los adultos.

Dondequiera que los antropólogos han observado las culturas tradicionales y prestado atención a los niños y a los adultos, han observado dos culturas, la cultura de los adultos y la cultura de los niños. Por supuesto, las dos culturas no son completamente independientes entre sí. Interactúan e influyen entre sí; y los niños, a medida que crecen, abandonan gradualmente la cultura de la infancia y entran en la cultura de la edad adulta. Las culturas de los niños pueden ser entendidas, al menos hasta cierto punto, como culturas de práctica, donde los niños prueban diversas formas de ser y practicar, modifican y desarrollan las habilidades y valores de la cultura adulta.

Empecé a pensar seriamente en las culturas de la niñez cuando empecé a buscar en las sociedades de cazadores-recolectores de bandas. En mi lectura, y en mi encuesta de antropólogos que habían vivido en dichas sociedades, aprendí que los niños de esas sociedades -desde los cuatro años de edad aproximadamente hasta la mitad de su adolescencia- pasaban la mayor parte del tiempo jugando y explorando con grupos de otros niños, lejos de los adultos (Gray, 2012, también aquí). Jugaron en grupos mixtos de edad, en los que los niños más pequeños emulaban y aprendían de los más grandes. Descubrí que los antropólogos que habían estudiado a niños en otros tipos de culturas tradicionales también escribieron sobre la participación de los niños en grupos de pares como el principal medio de su socialización y educación (por ejemplo, Lancy et al, 2010; Eibl-Eibesfeldt, 1989). Judith Harris (1998), en una discusión de tal investigación, notó que la frase popular Se necesita una aldea para criar a un niño es verdad si se interpreta de manera diferente a la interpretación occidental usual. En sus palabras (p. 161):”La razón por la que toma un pueblo no es porque requiere un quórum de adultos para empujar a los jóvenes errantes a volver a los caminos de la rectitud. Se necesita un pueblo porque en un pueblo siempre hay suficientes niños para formar un grupo de juego “.

También me di cuenta, mientras pensaba en todo esto, que mi propia infancia, en Minnesota y Wisconsin en los años 50, fue de muchas maneras como la de los niños en las sociedades tradicionales. Teníamos escuela (que no era la gran cosa que es hoy en día) y tareas, y algunos de nosotros teníamos trabajos a tiempo parcial, pero, sin embargo, la mayor parte de nuestro tiempo lo pasábamos con otros niños lejos de los adultos. Mi familia se mudaba con frecuencia, y en cada pueblo o barrio de la ciudad al que nos mudábamos me encontré con una cultura infantil algo diferente, con diferentes juegos, diferentes tradiciones, diferentes valores, diferentes maneras de hacer amigos. Siempre que nos movíamos, mi primera gran tarea era entender la cultura de mis nuevos compañeros, para poder formar parte de ella. Yo era tímido por naturaleza, lo cual creo que fue una ventaja porque no me equivoqué y me puse en ridículo. Observé, estudié, practiqué las habilidades que consideraba importantes para mis nuevos compañeros, y luego comencé con cautela a entrar y hacer amigos. A mediados del siglo XX, varios investigadores describieron y documentaron muchas de las culturas infantiles que se podían encontrar en vecindarios de toda Europa y los Estados Unidos (por ejemplo, Opie & Opie, 1969).

Los niños aprenden las lecciones más importantes de la vida de otros niños, no de los adultos.

¿Por qué, en el curso de la selección natural, los niños humanos desarrollaron una fuerte inclinación a pasar el mayor tiempo posible con otros niños y evitar a los adultos? Con un poco de reflexión, no es difícil ver las razones. Hay muchas lecciones valiosas que los niños pueden aprender en las interacciones con otros niños, lejos de la escuela.

Los niños aprenden las lecciones más importantes de la vida de otros niños, no de los adultos.

¿Por qué, en el curso de la selección natural, los niños humanos desarrollaron una fuerte inclinación a pasar el mayor tiempo posible con otros niños y evitar a los adultos? Con un poco de reflexión, no es difícil ver las razones. Hay muchas lecciones valiosas que los niños pueden aprender en las interacciones con otros niños, lejos de los adultos, que no pueden aprender, o son mucho menos propensos a aprender, en las interacciones con los adultos. Éstos son algunos de ellos.

Comunicación auténtica.

No sé si esto es cierto o no en las culturas tradicionales, pero en las culturas occidentales modernas los adultos son terriblemente condescendientes con los niños. Sus comunicaciones con los niños, especialmente las bien intencionadas, son frecuentemente deshonestas. Considere por ejemplo, el adulto que le pregunta a un niño de cuatro años,”¿De qué color es eso?” mientras señala a un camión de bomberos de juguete rojo. Esta no es una pregunta honesta. A menos que el adulto sea ciego, o daltónico, el adulto sabe perfectamente bien qué color es. Un niño nunca haría una pregunta tan estúpida. Casi todas las preguntas que los maestros hacen, a través de todos los grados de la escuela, son deshonestas; el maestro sabe la respuesta (o cree que lo sabe porque la leyó en la edición del libro de texto del maestro), así que su pregunta no es realmente una pregunta; es una prueba.

O considere a la persona adulta que dice:”Oh, eso es hermoso, qué artista maravilloso eres”, mientras mira los últimos garabatos del niño. Los niños nunca se alaban tan falsamente unos a otros. A medida que los niños crecen, los adultos tienden a involucrarlos de maneras que sugieren que los adultos o los niños son idiotas, y a menudo sus comentarios tienen más que ver con tratar de enseñarles algo a los niños, o controlarlos de alguna manera, que con intentos genuinos de compartir ideas o realmente entender las ideas del niño.

Los niños pequeños se comunican entre sí en gran medida en el contexto del juego, y las comunicaciones tienen un significado real. Negocian sobre qué y cómo jugar. Discuten las reglas. Negocian en formas muy similares a las que los adultos negocian entre sí. Esta es una práctica mucho mejor para la comunicación futura entre adultos y adultos que el tipo de “conversaciones” que los niños típicamente tienen con los adultos.

A medida que los niños crecen, y especialmente una vez que llegan a la adolescencia, sus comunicaciones entre sí tienen cada vez más que ver con las emociones y luchas que experimentan. Pueden ser honestos con sus amigos, porque sus amigos no van a reaccionar exageradamente y tratar de asumir el control, como sus padres u otros adultos. Quieren hablar de los temas importantes en su vida, pero no quieren que alguien los use como otra excusa para subordinarlos. Pueden, con razón, confiar en sus amigos de maneras en las que no pueden confiar en sus padres o maestros.

Independencia y coraje.

El objetivo final de la infancia es alejarse de la dependencia de los padres y establecerse como persona propia. Ya a la edad de dos años-los “terribles dos”, cuando la palabra favorita de los niños es “no” -los niños están claramente en este camino. Típicamente, a la edad de cuatro años o un poco más tarde, los niños quieren alejarse de sus padres y otros adultos y pasar tiempo con los niños, donde pueden probar formas de ser que no podían probar en presencia de los adultos.

Las culturas de los niños a menudo se erigen como si estuvieran en oposición a la cultura adulta, a menudo de forma deliberada y adaptativa. Incluso los niños pequeños comienzan a usar palabras escatológicas,”traviesas”, que deliberadamente desobedecen los dictados de los adultos. Se deleitan en burlarse de los adultos y en encontrar maneras de violar las reglas. Por ejemplo, cuando las escuelas dictan reglas sobre el porte de armas de juguete en la escuela, los niños traen armas de juguete y cuchillos de plástico a la escuela en sus bolsillos y se exhiben subrepticiamente unos a otros, mostrando con orgullo cómo violaron una regla impuesta por un adulto sin sentido (Corsaso & Eder, 1990).

El antropólogo Collin Turbull (1982) señaló que los niños del grupo de cazadores-recolectores que él estudiaba construirían sus propias chozas de juegos, muy lejos del campamento principal, y pasarían parte de su tiempo allí burlándose de los adultos exagerando sus errores y argumentos mal construidos. Para aprender adaptablemente de los adultos, los niños no sólo deben absorber lo bueno que ven, sino que también deben juzgar y digerir lo malo, y no pueden hacerlo libremente cuando los adultos están presentes.

Parte de la independencia consiste en ganar coraje para enfrentar los desafíos y enfrentar las emergencias que son parte de cada vida. En sus grupos de juego, lejos de los adultos, los niños en todas partes juegan de maneras que los adultos podrían ver como peligrosas y podrían prevenir. Juegan con cuchillos afilados y fuego, trepan a los árboles y se atreven a ir más alto. Los niños pequeños, en juegos de fantasía, se imaginan a sí mismos tratando con trolls, brujas, dragones, lobos y otros tipos de depredadores y asesinos. En todos estos juegos, los niños aprenden

Crear y comprender el propósito y la modificabilidad de las reglas.

Una diferencia fundamental entre los juegos de los adultos y los de los niños es que, en general, los adultos se atienen a reglas fijas y preestablecidas, mientras que los niños generalmente ven las reglas como modificables. Cuando los adultos juegan béisbol, o Scrabble, o casi cualquier cosa, siguen o intentan seguir las reglas “oficiales” del juego. Por el contrario, cuando los niños juegan, por lo general son ellos mismos quienes establecen las reglas a medida que avanzan (Youniss, 1994). Esto es cierto incluso cuando juegan juegos como béisbol o Scrabble, si no hay un adulto presente para hacer cumplir las reglas oficiales. (Para mi historia de cómo aprendí esta lección, sobre Scrabble, de dos niñas de 9 años, ver aquí.) Esta es una de las formas en que el juego infantil suele ser mucho más creativo que el juego de los adultos.

El famoso psicólogo del desarrollo Jean Piaget (1932) señaló hace mucho tiempo que los niños desarrollan una comprensión más sofisticada y útil de las reglas cuando juegan con otros niños que cuando juegan con adultos. Con los adultos, ellos tienen la impresión de que las reglas son fijas, que vienen de alguna autoridad superior y no pueden ser cambiadas. Pero cuando los niños juegan con otros niños, debido a la naturaleza más igualitaria de la relación, se sienten libres de desafiar las ideas de los demás sobre las reglas, lo que a menudo conduce a la negociación y al cambio de reglas. Aprenden de esta manera que las reglas no están fijadas por el cielo, sino que son artificios humanos para hacer la vida más divertida y justa. Esta es una lección importante; es la piedra angular de la democracia.

Practicar y construir sobre las habilidades y valores de la cultura adulta.

Aun cuando se diferencian de la cultura adulta, los niños importan rasgos de esa cultura a la suya. Los niños incorporan en su juego muchas de las habilidades y valores que observan entre los adultos. Por eso es por lo que los niños de las culturas de cazadores-recolectores juegan en la caza y la recolección; por qué los niños de las culturas agrícolas juegan en la agricultura; y por qué los niños de nuestra cultura juegan en las computadoras. También es por eso que los niños cazadores-recolectores no juegan juegos competitivos (los adultos en su cultura evitan la competencia), mientras que los niños en nuestra cultura juegan juegos competitivos (aunque no en el grado que lo hacen cuando los adultos están involucrados).

Los niños no sólo imitan, en el juego, lo que observan entre los adultos. Más bien, interpretan lo que observan, prueban variaciones de la misma, y de esa manera se esfuerzan por darle sentido. El juego de los niños es siempre creativo, y en su juego experimentan con nuevas variaciones creativas de temas derivados de los adultos. Así es como cada nueva generación construye sobre la cultura de la generación de sus padres, en lugar de simplemente replicarla.

Los niños se sienten naturalmente atraídos por las últimas innovaciones en la cultura más amplia que les rodea. Los adultos a menudo desconfían de tales cambios, pero los niños los aceptan. Esto queda ilustrado hoy en día por el afán de los niños por aprender a utilizar la última tecnología informática; a menudo se encuentran muy por delante de sus padres en este aspecto. La cultura de los niños se centra, de manera bastante natural y adaptativa, en las habilidades importantes para el mundo en el que están creciendo, no en el mundo como era cuando sus padres estaban creciendo. Los adultos de todas las generaciones parecen lamentar que sus hijos no jueguen como jugaban cuando eran niños. Esa es una de las razones más por las que los niños tienen que alejarse de los adultos para jugar con mayor capacidad de adaptación.

Llevarse bien con otros como iguales.

La principal diferencia entre adultos y niños que afecta su interacción tiene que ver con el poder. Los adultos, debido a su mayor tamaño, fuerza, estatus, experiencia en el mundo y control de los recursos, tienen poder sobre los niños. Por lo tanto, las interacciones de los niños con los adultos son generalmente desbalanceadas, a través de una brecha de poder. Si los niños van a crecer para ser adultos efectivos, deben aprender a llevarse bien con los demás como iguales. En su mayor parte, sólo pueden practicar eso con otros niños, no con adultos.

Tal vez la función más importante de la cultura de la infancia es enseñar a los niños cómo llevarse bien con sus compañeros. Los niños practican eso constantemente en el juego social. Para jugar con otra persona, usted debe prestar atención a las necesidades de la otra persona, no sólo las suyas propias, o la otra persona dejará de hacerlo. Debes superar el narcisismo. Debes aprender a compartir. Usted debe aprender a negociar de maneras que respeten las ideas de la otra persona, no sólo las suyas. Usted debe aprender a afirmar sus necesidades y deseos mientras que al mismo tiempo entender y tratar de satisfacer las necesidades y deseos de su compañero de juego. Esta puede ser la más importante de todas las habilidades que los seres humanos deben aprender para una vida exitosa. Sin esta habilidad no es posible tener un matrimonio feliz, verdaderos amigos o compañeros de trabajo cooperativo.

La batalla adulta contra las culturas de la niñez ha durado siglos.

Los adultos cazadores-recolectores parecían entender que los niños necesitaban crecer en gran medida en una cultura de la niñez, con poca interferencia adulta, pero esa comprensión pareció disminuir con el aumento de la agricultura, la propiedad de la tierra y las organizaciones jerárquicas de poder entre los adultos (Gray, 2012). Los adultos comenzaron a considerar que era su deber reprimir la voluntad natural de los niños, a fin de promover la obediencia, lo que a menudo implicaba intentos de apartarlos de las influencias de otros niños y subordinarlos a la autoridad adulta. Los primeros sistemas de escolarización obligatoria, precursores de nuestras escuelas actuales, surgieron de manera muy explícita a tal efecto.

Si hay un padre de las escuelas modernas, es el clérigo pitista August Hermann Francke, que desarrolló un sistema de escolarización obligatoria en Prusia, a finales del siglo XVII, que fue posteriormente copiado y elaborado en toda Europa y América. Francke escribió, en sus instrucciones a los maestros de escuela:”Sobre todo es necesario romper la voluntad natural del niño. Mientras que el maestro de escuela que busca hacer que el niño aprenda más, debe ser elogiado por cultivar el intelecto del niño, él no ha hecho lo suficiente. Francke creía que la forma más eficaz de quebrantar la voluntad de los niños era a través de una vigilancia y supervisión constantes. Escribió:”Los jóvenes no saben cómo regular sus vidas, y se inclinan naturalmente hacia el comportamiento ocioso y pecaminoso cuando se les deja a su suerte. Por esta razón, es una regla en esta institución[escuelas piadosas prusianas] que un alumno nunca sea permitido fuera de la presencia de un supervisor. La presencia del supervisor sofocará la inclinación del alumno al comportamiento pecaminoso y debilitará lentamente su voluntad “[Cita de Melton, 1988].

Hoy podemos rechazar la forma en que Francke lo afirma, pero la premisa subyacente de mucha política adulta hacia los niños sigue estando en la tradición de Francke. De hecho, las fuerzas sociales han conspirado ahora para poner en práctica la recomendación de Francke mucho más eficazmente que en el pasado. Los padres se han convencido de que es peligroso e irresponsable permitir que los niños jueguen con otros niños, lejos de los adultos, por lo que las restricciones a tales juegos son más severas y eficaces que nunca antes. Al aumentar la cantidad de tiempo que los niños pasan en la escuela, expandir las tareas escolares, insistir constantemente en la importancia de obtener puntajes altos en las pruebas escolares, prohibir que los niños salgan de los espacios públicos a menos que estén acompañados por un adulto, y reemplazar el juego libre con deportes y lecciones dirigidos por adultos, hemos creado un mundo en el que los niños casi siempre están en presencia de un supervisor, que está listo para intervenir, proteger y evitar que ellos practiquen el valor, la independencia y todo lo demás que los niños practican mejor con sus compañeros. He argumentado en otros lugares (Gray, 2011, y aquí) que es por eso que vemos niveles récord de ansiedad, depresión, suicidio y sentimientos de impotencia entre adolescentes y adultos jóvenes hoy en día.

Internet es hoy en día el salvador de la cultura infantil

Hay, sin embargo, una gracia salvadora, una razón por la cual los adultos no hemos aplastado completamente la cultura de la infancia. Eso es Internet. Hemos creado un mundo en el que los niños están más o menos impedidos de congregarse en el espacio físico sin un adulto, pero los niños han encontrado otra forma. Se reúnen en el ciberespacio. Juegan juegos y se comunican a través de Internet. Crean sus propias reglas, cultura y formas de estar con otros a través de Internet. Se burlan de los adultos y desobedecen las reglas de los adultos en Internet. Ellos, especialmente los adolescentes, comparten pensamientos y sentimientos con sus amigos a través de mensajes de texto y medios sociales, y se mantienen varios pasos por delante de sus padres y otros adultos en la búsqueda de nuevas maneras de mantener su privacidad en todo esto (más sobre esto aquí).

Por supuesto, el grito y el llanto que seguimos oyendo de tantos educadores y “expertos” en la crianza de los hijos es ahora que debemos prohibir o limitar el “tiempo de pantalla” de los niños, y si todos lo hiciéramos, mientras les prohibiéramos el acceso a los espacios públicos sin la supervisión de los adultos, tendríamos finalmente éxito en destruir la cultura de la infancia. Impediremos que los niños se eduquen a sí mismos de la manera que siempre lo han hecho, y veremos el surgimiento de una generación de adultos que no saben ser adultos porque nunca tuvieron la oportunidad de practicarlo.